美外交政策三大技术重塑世界经济

新华网消息:美国埃克塞尔医学投资公司总裁胡安·恩里克斯,最近在媒体撰文指出,面对一拨又一拨的破产、裁员、重组和奖金丑闻,一些国家和行业越来越难以招架。然而,在这种情况下,它们也许忽视了即将来临的另一场海啸,一场正在显现威力、规模更大的海啸。在经济遭遇困境的同时,技术的进步却突飞猛进。谁能适应不断加快的技术变革,谁就能生存下去。美国《外交政策》双月刊5/6月号刊登了恩里克斯的这篇文章。
套用当前的救市术语,至少三项重大技术已是蓄势待发:给生命组织编程;细胞工程学;机器人。随着这些方面的突破和其他突破集中在一起,我们将会看到全球经济力量的大规模重组。
可编程的生物组织
我们现在可以给生命编程。几个月前,克雷格·文特尔研究所和合成基因公司的研究人员挑选了一个支原体细胞,把长串的DNA插入其中,从而使这个细胞成为一个完全不同的物种。2008年1月,这个研究小组制造了世界上最大的有机分子,并将其插入一个细胞当中–这相当于一个给细胞安装了完整的软件包。而一年后,他们一天就可以制作数千个这样的程序。
把这些发现放在一起,便意味着人们可以编写生命密码、操纵细胞并赋予其一项特定的功能。这也意味着人们可以把细胞转化为可进行编程的制造实体。但这种软件拥有属于自己的硬件,使得公司能够利用细菌来生产化学制品、燃料、药物、纺织品、数据存储器或各类有机产品。
这些发现及其新的应用正在迅速推广。麻省理工学院的研究人员创建了一个标准生物元件清单,人们可以从其中发现开源的蛋白质、RNA、DNA等等。2008年,来自21个国家的数百名学生在一起,用编程来创造不可思议的有机物。赖斯大学代表队尝试把白藜芦醇(红葡萄酒中一种对有益的物质)应用于啤酒制造中。对此,一名裁判评价道:哇,抗癌啤酒,太神了!
今后10年,无数的开源且独创的设计将发展成为大量实用项目和技术。其中一些产品将从根本上改变我们生产大部分消费品的方式和地点。
细胞工程学
另一场大海啸是,我们培育肢体、膀胱、心脏和气管等复杂有机结构的能力越来越强。所有复杂的有机体开始时都是未分化的多能细胞,即这些细胞包含一个全基因组,能够制造所有的身体组织。墨西哥蝾螈能够自然地重新长出受损的身体部位,包括整个肢体以及部分心脏和大脑。一个非常年轻的人能够重新长出部分手指。哈佛大学医学院的克利夫·塔宾使这种想法又前进了一步:他正在让鸡长出额外的翅膀。
不久,也许不需要整个身体、只需一些细胞就可以做到这些了。一年来,研究人员尝试用电击刺激细胞,使其回到多能状态。这就是说,不需使用胚胎干细胞,我们就能从自己的组织培育细胞,然后移植到其他身体部位。韦克福雷斯特大学的安东尼·阿塔拉正在试验用玻璃容器培育人的膀胱和耳朵。一名因患肺结核而奄奄一息的哥伦比亚妇女在研究人员的帮助下重新长出了气管。马萨诸塞综合医院的研究员哈拉尔德·奥特从一只老鼠的心脏上取下所有的细胞,只留下一个框架。接着他的研究小组把老鼠干细胞移植到这个支架上,让细胞在上面自行组合,最后心脏又开始跳动了。熄灭的生命之火又重新燃起,而我们只是刚刚开始了解给生命编程的规则。
机器人技术
第三场,也是最后一场海啸与机器人有关。曾几何时,我们在成长的过程中一直有着这样一个愿望:某一天,我们也可以拥有像《摩登家族》(美国广播公司20世纪60年代播放的科幻题材家庭喜剧动画片)中那样的机器人女佣罗茜,使我们的生活简单轻松。然而,迄今为止我们所拥有的只是Room ba真空吸尘器。我们等待了太久,看了太多科幻小说,现在我们的期望值非常低。
但变化正在快速来临。例如,波士顿动力公司的大狗机器人便是机器人运用于运输、物流或者军事方面的最前沿典范。大狗机器人能够在负重近350磅的情况下穿过冰层、悬崖峭壁或白雪覆盖的森林山脊区等复杂地形。哈佛大学的罗伯特·伍德也在设计机器人。他的设计规模走向了另一个极端—建造苍蝇大小的机器人。即将到来的机器人时代将永久性地改变各种监视、运输和通信手段。如果这种新玩艺儿同千兆赫兹规模的微型处理器结合起来,工程学和数据处理领域将会取得惊人的突破。不知不觉之中,也许机器人就变得司空见惯了。
随着创新者开始解读和再造生命,并给生命编程,他们几乎会改变地球上的各行各业。在我们消费的粮食中,转基因作物已占大部分。服装、药物、塑料、汽车、燃料和信息企业都在利用生命科学技术。沃尔玛百货公司出售的一次性食品容器所用的原料是在植物身上培育的生物降解塑料。欧莱雅、宝洁、凯泽·珀默嫩特和英特尔等各种各样的公司都在一定程度上把自己的前途押在了生命科学身上。杜邦公司投资1000多万美元修建了一座发酵工厂,利用细菌制造透气的防水慢跑服。丰田汽车公司的生命科学部门正研究利用植物身上培育的塑料,用于制造汽车部件。
生命编程和机器人技术等其他应用技术也许是有史以来人类拥有的最强有力的工具。采用并适应这些技术的能力将最终决定谁能在个人、国家和地区层面上变得或者保持强大、富有。
(来源:新华网 2009-05-31)